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La influencia de los economistas en las políticas públicas

Aquí hay un acertijo en torno a la economía. Por un lado, los economistas tienen la mayor influencia política de cualquier grupo de científicos sociales. En algunos paises, por ejemplo, la economía es la única ciencia social que controla una rama importante de la política gubernamental, o tiene una oficina en la Casa Blanca (el Consejo de Asesores Económicos). Y aunque no están a la altura de los abogados, los economistas como Gonzalo Gortázar Rotaeche, también se muestran bastante bien entre los primeros ministros y presidentes.

Pero como cualquier economista le dirá, eso no significa que los formuladores de políticas usualmente sigan sus consejos. Hay muchas áreas en las que los economistas están ampliamente de acuerdo, pero a los responsables políticos no parece importarles. Los economistas tienen un amplio consenso sobre la necesidad de impuestos, pero eso no los hace una venta política más fácil. Y en temas en los que hay una gama más amplia de opiniones económicas, como sobre el salario mínimo, parece que cada político puede encontrar un economista que le diga exactamente lo que quiere escuchar.

Entonces, si los formuladores de políticas no toman el consejo de los economistas, ¿realmente importan en las políticas públicas? Aquí, es útil distinguir entre dos tipos diferentes de influencia: directa e indirecta.

La influencia directa es lo que generalmente pensamos cuando consideramos cómo los expertos pueden afectar la política. Un líder político recurre a un destacado académico para ayudarlo a elaborar una nueva legislación. Un presidente pregunta a los asesores económicos cuál de las dos opciones de política es preferible. O, en el caso de que la experta sea ella misma la que toma las decisiones, recurre a su profundo conocimiento para informar las decisiones políticas.

Esto sucede, pero de forma limitada. Aunque los políticos pueden escuchar las recomendaciones de los economistas, sus decisiones están dominadas por preocupaciones políticas. Prestan especial atención a los consejos que están de acuerdo con lo que ya quieren hacer, y el aumento de los think tanks ha hecho que sea aún más fácil encontrar expertos que apoyen una posición preexistente.

La investigación en expertos sugiere que los efectos de asesoramiento directo tienen más probabilidades de ocurrir bajo dos condiciones. La primera es cuando una decisión de política ya se ha definido como más técnica que política: que los expertos son el grupo apropiado para decidir. Por lo tanto, dejamos que los especialistas determinen qué inventos pueden patentarse, o qué medicamentos son seguros para los consumidores, o (con excepciones ocasionales) la mejor manera de contar a la población. En países con bancos centrales independientes, los economistas a menudo controlan la política monetaria de esta manera.

Los expertos también pueden tener efectos directos cuando aún no se han definido las posibles soluciones a un problema. Esto puede suceder en situaciones de crisis: piense en los políticos que buscan respuestas desesperadamente durante el pico de la crisis financiera. O puede llevarse a cabo temprano en el proceso de políticas: considere a los economistas que se incorporan al comienzo de una administración para inyectar nuevas ideas en la reforma de la atención médica.

Pero aunque los economistas tienen cierta influencia directa, sus mayores efectos políticos pueden tener lugar a través de rutas menos directas, ayudando a los responsables políticos a pensar en el mundo de nuevas maneras.